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Asteróides

 

Asteróide - O que é

Asteróides
Asteróides

Um asteróide é um objeto grande, de forma irregular no espaço que orbita nosso Sol. Se uma dessas rochas gigantes acaba em rota de colisão com a Terra, nós estamos diante de um grande problema.

Um asteróide é como um cometa. No entanto, enquanto os cometas são feitos principalmente de gelo, asteróides são compostos de rocha ou mesmo metal.

Isso os torna perigosos porque podem causar uma série de danos se colidir com um planeta.

As crateras da Lua foram formadas por asteróides e alguns pensam que era um asteróide que eliminou os dinossauros.

Cerca de um milhão de asteróides estão localizados entre Marte e Júpiter, em uma área chamada de "cinturão de asteróides".

Asteróides - O que são

Simplesmente, os asteróides são pequenos objetos - muitas vezes rochosos, metálico ou ambos - que orbitam o Sol. A maioria desses planetas menores, como também são conhecidos, circula a nossa estrela central em uma região entre Marte e Júpiter conhecido como o cinturão de asteróides.

Os asteróides são numerosos, possuem formas irregulares e designam-se por planetas menores, pois são muito mais pequenos que os planetas propriamente ditos.

Estima-se em milhões o número destes objetos a orbitar o Sol. Uma vez que só podem ser detectados como pontos luminosos em telescópios, William Herschel chamou-lhes asteróides, uma palavra de origem grega que significa ‘parecido com estrela’, para designar este novo tipo de corpos celestes.

Formação

Acredita-se que os asteróides são formados da mesma maneira que o resto dos corpos sólidos do nosso sistema solar - durante o colapso da nebulosa solar - com a maioria resultante na área entre Marte e Júpiter.

Muitos dos asteróides, especificamente os maiores, foram expulsos da órbita. Os modelos de computador indicam que tão pouco como 1% da massa original permaneceu, com dois maiores pedaços - Ceres e Vesta - absorvendo uma parte do material restante e arrefecimento em órbitas quase esféricas.

Classificação

Asteróides são geralmente classificados por um de dois métodos: de acordo com seus aspectros ou a sua composição química.

Por isso, é mais comum para se referir a asteróides por suas características orbitais, especificamente na órbita do nosso sistema solar. Os principais grupos de asteróides incluem aqueles em órbita no cinturão de asteróides , os asteróides troianos e os asteróides Apollo.

O cinturão de asteróides

Talvez a origem de praticamente todos os asteróides no nosso sistema solar, o cinturão de asteróides contém milhões de objetos individuais, embora a grande maioria destes variam em tamanho de pequenas pedras do tamanho de carros. No entanto, não são estimados em até 2 milhões de "grandes" asteróides - aqueles com diâmetro superior a um quilômetro (0,62 milhas).

Asteróides troianos

Asteróides troianos são aqueles caracterizados por orbitar o Sol ao longo do mesmo caminho como um dos planetas.

O agrupamento mais famoso de asteróides troianos são aqueles que levam e siga o planeta Júpiter.

Localizado nas pontos de Lagrange , 60 graus à frente e atrás do corpo em questão, as órbitas dos asteróides permanecem na posição em relação ao planeta, que orbita na mesma velocidade em torno do sol.

Enquanto isso pode ser possível para asteróides troianos a orbitar em torno dos planetas interiores, apenas órbita de Marte foi encontrada para contê-los. Isto talvez não é surpreendente uma vez que a população provavelmente surgiu de asteróides capturados gravitacionalmente emergentes da correia.

Asteróides perto da Terra

Parece que existe uma barragem quase constante de reportagens que tratam de asteróides ou cometas que estão indo em direção à Terra.

A realidade é muito menos emocionante. Na verdade, existem milhares de asteróides que encontram o seu caminho perto da Terra em uma base quase constante. Os que realmente cruzam a órbita da Terra são conhecidos como asteróides Apollo.

O resto simplesmente têm órbitas em torno do Sol, que ocasionalmente lhes trará perto da Terra. Estes asteróides são monitorados, bem de perto, por pesquisadores da NASA.

Descobrimentos de Asteróides

O primeiro asteróide a ser descoberto foi Ceres, um grande exemplo das espécies encontradas em órbita no cinturão de asteróides.

Ceres possui 940 km de diâmetro, o que representa cerca de um quarto do diâmetro da Lua. Por outro lado, possui cerca de 25% da massa de todos os asteróides detectados.

Astrônomo Giuseppe Piazzi encontrou a cerca de 600 milhas de diâmetro o asteróide em 1801.Ceres é o maior asteróide descoberto até hoje e é o único objeto a ser classificado como um planeta anão do sistema solar interno.

Satélites avançados como o WISE infravermelho, permitirá aos cientistas para encontrar asteróides mais facilmente, enquanto eles ainda estão longe da Terra.

Os asteróides mais pequenos assemelham-se a pequenas rochas com apenas alguns metros. A massa de todos os asteróides juntos, mesmo assim, seria inferior à da Lua.

Asteróide - Corpos

Asteróides
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São corpos de pequeno porte, já que apenas 13 têm diâmetro superior a 250 km. Não possuem atmosfera e a maioria possui formas irregulares.

Os asteróides se encontram principalmente entre as órbitas de Marte e Júpter. A maioria se encontra no chamado 'cinturão de asteróides', a distância de 2,2 a 3,3 UA do Sol.

O primeiro asteróide foi a ser descoberto foi Ceres, com 1000 km de diâmetro, em 1801. Hoje conhecemos muitos deles, estima-se que cerca de meio milhão de asteróides com mais de 500 metros de diâmetro exitam nesta região. A massa total dos asteróides conecidos atualmente é menor que 1/1000 da massa da Terra. O centro do cinturão se encontra a uma distância de 2.8 UA, como previsto pela lei de Titius-Bode.

Atualmente acredita-se que os asteróides forma formados junto com os planetas, ao contrário da teoria adotada anteriormente, que dizia que os asteróides seriam resultado da explosão de um planeta. No início haveria apenas asteróides maiores, que através de colisões e fragmentação surgiram os asteróides menores, de forma que os asteróides maiores que vemos hoje seriam alguns dos asteróides primordiais.

Os asteróides estão distribuidos não uniformemente na região do cinturão, existem áreas onde não encontramos asteróides, as chamadas 'falhas de Kirkwood'.

As falhas mais evidentes estão nas distâncias onde o período orbital do asteróide em torno do Sol seria 1/2, 1/3, 2/5 ou 3/7 do período orbital de Júpter, ou seja, estavam em ressonância com Júpter, o que fez com que as pequenas perturbações que pudessem haver nos asteróides destas áreas se ampliassem, fazendo com que o corpo se deslocasse para uma outra órbita.

Os efeitos da ressonância não são simples de serem explicados pois alguns asteróides ficam aprisionado em uma órbita quando em ressonância com Júpter, isto ocorre com os Troianos (que possuem a mesma órbita de Júpter) e o grupo Hilda (razão entre os períodos é 2/3). Os troianos pertencem aos asteróides que se movem fora da região do cinturão, se movendo na mesma órbita de Júpter, mas 60° a frente e atrás do planeta. Asteróides não podem ser observados sem auxílio de instrumento, quando se apresentam como pontos de luz (similares a estrelas) e com através de um telescópio grande pode-se notar seu movimento em relação ao fundo de estrelas. As primeiras imagens de asteróides forma obtidas no início da década de 90, pela sonda Galileu.

Asteróide - Objetos

Asteróides são pequenos corpos do Sistema Solar que não são cometas.

O termo asteróides historicamente, se refere a objetos dentro da órbita de Júpiter. Eles também têm sido chamados planetóides, especialmente os maiores.

O termo "asteróide" deriva do grego "astér", estrela, e "oide", sufixo que significa semelhança. São semelhantes aos meteoros, porém em dimensões bem maiores, possuindo forma e tamanhos incertos.

O termo asteróide vem cada vez mais para se referir especificamente para os pequenos corpos do Sistema Solar dentro da órbita de Júpiter, que são geralmente rochosos ou metálicos. Eles estão agrupados com os corpos exteriores- centauros, troianos de Netuno, e objetos trans-netunianos -como planetas menores, que é o termo preferido em círculos astronômicos. Este artigo usa o "asteróide", para os planetas menores do interior do Sistema Solar.

A grande maioria dos asteróides orbitam no cinturão de asteróides entre as órbitas de Marte e Júpiter ou co-orbital com Júpiter (os troianos de Júpiter). No entanto, outras famílias orbitais existem com populações significativas, incluindo os asteróides próximos da Terra.

Asteróides individuais são classificados pela sua característica espectros, com a maioria em três grupos principais: C-type, tipo S, e M-tipo.

Estes foram nomeados depois e geralmente são identificados ricos em carbono, e metálicas composições, respectivamente.

Asteróides
Escala dos asteróides que foram fotografados em alta resolução. A partir de 2011 são, do maior para o menor: 4 Vesta, 21 Lutetia, 253 Mathilde, 243 Ida e sua lua Dactyl,433 Eros, 951 Gaspra , 2867 Steins, 25143 Itokawa.

Símbolos

Os primeiros asteróides a serem descobertos foram atribuídos símbolos emblemáticos, como os tradicionalmente utilizados para designar os planetas.

Em 1851, depois de o asteróide XV ( Eunomia ) tinha sido descoberto, Johann Franz Encke fez uma grande mudança na edição de 1854 próximo da Astronomisches Berliner Jahrbuch (AJB, Berlim Astronômica Yearbook ). Ele apresentou um disco (círculo), um símbolo tradicional de uma estrela, como o símbolo genérico para um asteróide. O círculo foi então numerados em ordem de descoberta para indicar um asteróide específico.

A convenção (numeração-círculos)foi rapidamente adotado por astrônomos. O próximo asteróide a ser descoberto, 16 Psique, em 1852, foi o primeiro a ser designado dessa forma na época de sua descoberta. No entanto, foi dado para Psique, um símbolo, assim como alguns asteróides descobertos ao longo dos próximos anos (ver gráfico acima). Massalia 20 foi o primeiro asteróide que não foi atribuído um símbolo.

Descoberta

Asteróides
243 Ida e sua lua Dactyl. Dáctilo é o primeiro satélite de um asteróide a ser descoberto.

O primeiro asteróide a ser descoberto, Ceres, foi encontrado em 1801 por Giuseppe Piazzi, e foi originalmente considerado como um novo planeta. Seguiu-se a descoberta de outros corpos semelhantes, que, com o equipamento de tempo, parecia ser pontos de luz, como estrelas, mostrando pouco ou nenhum disco planetário, embora facilmente distinguíveis das estrelas devido a seus movimentos aparentes.

Cinturão de asteróides

O cinturão é estimado para conter entre 1,1 e 1,9 milhões de asteróides com mais de 1 km (0,6 milhas) de diâmetro, e milhões de outros menores. Estes asteróides podem ser remanescentes do disco protoplanetário, e nesta região a acreção de planetesimais em planetas durante o período de formação do Sistema Solar foi impedido por grandes perturbações gravitacionais de Júpiter.

Fatos sobre Asteróides

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Asteróide Vesta, de 500 km de diâmetro, é o segundo maior do cinturão de asteróides entre Marte e Júpiter

Nosso inventário dos grandes asteróides é agora bastante completo: provavelmente conhecemos 99% dos asteróides com diâmetros acima de 100 km.

Desses, na faixa de 10 a 100 km, catalogamos cerca da metade. Mas conhecemos muito poucos asteróides menores - talvez existam perto de 1 milhão de asteróides com diâmetro de 1 km.

A massa total de todos os asteróides é inferior à da Lua.

Os Asteróides 243 Ida e 951 Gaspra foram fotografados pela nave espacial Galileu em sua viagem para Júpiter. Eles são os únicos sobre os quais temos dados mais precisos. A proposta missão NEAR deverá investigar o 433 Eros.

Sem dúvida, o maior de todos os asteróides conhecidos é o 1 Ceres. Tem 914 km de diâmetro e cerca de 25% da massa de todos os asteróides juntos. Logo abaixo estão 2 Pallas, 4 Vesta e 10 Hygiea cujos diâmetros estão entre 400 e 525 km. Todos os outros asteróides conhecidos têm menos de 340 km.

Há alguma controvérsia quanto à classificação dos asteróides, cometas e luas. Há muitos satélites planetários que, provavelmente, se enquadrariam melhor como asteróides capturados. As pequenas luas de Marte,Deimos e Phobos, as oito luas externas de Jupiter. A lua mais externa de Saturno , Febe , e talvez algumas das luas de Urano e Netuno, recentemente descobertas, assemelham-se mais a asteróides do que às grandes luas.

Os asteróides são classificados em vários tipos, dependendo de seu espectro (e, portanto, de sua composição química) e albedo:

Tipo C, inclui mais de 75% dos asteróides conhecidos: extremamente escuros albedo de 0,03); semelhantes aos meteoros de carbonáceo condrito; quase a mesma composição química do Sol, menos o hidrogênio, o hélio e outros voláteis ;
Tipo S,
17%; relativamente brilhantes (albedo de 0,10-0,22); ferro-niquel metálico misturado com silicatos de magnésio e ferro.
Tipo M,
 a maior parte dos asteróides restantes: brilhantes (albedo de 0,10-0,18); ferro-niquel puro.

Há também uma dúzia ou mais de outros tipos raros.

Pelo fato de as observações serem algo tendenciosas (e.g. os asteróides escuros, tipo C, são difíceis de se ver), o percentual acima pode não representar a verdadeira distribuição dos asteróides. (Há, na verdade, vários esquemas de classificação atualmente em uso).

Os asteróides são também categorizados por sua função no sistema solar:

Cinturão Principal localizado entre Marte e Júpiter, aproximadamente 2 - 4 UA do Sol; dividido em grupos: Hungarias, Floras, Phocaea, Koronis, Eos, Themis, Cybeles e Hildas (seus nomes vêm do principal asteróide do grupo).

Atens: semi-eixos maiores com menos de 1,0 UA distâncias de e afélio superiores a 0.983 UA;
Apollos: 
semi-eixos maiores superiores a 1,0 UA e distâncias de periélio inferiores a 1.017 UA
Amors: 
distâncias de periélio entre 1,017 e 1,3 UA;
Troianos: 
localizados perto dos pontos de Lagrange de Jupiter (60 graus à frente e atrás de Júpiter, em sua órbita). Mais de 1000 desses asteróides são conhecidos; curiosamente, esse número é duas vezes maior no ponto dianteiro do que no ponto traseiro. (Pode também haver alguns pequenos asteróides nos pontos de Lagrange de Vênus e da Terra (veja a Segunda Lua da Terra ) às vezes também conhecidos como Troianos ; 5261 Eureka é um "troiano de Marte.")

Entre as principais concentrações de asteróides no Cinturão Principal estão regiões relativamente vazias, conhecidas como Falhas de Kirkwood . Essas são regiões onde o período orbital de um objeto seria uma simples fração do de Júpiter. Um objeto em tal órbita muito provavelmente seria acelerado por Júpiter para dentro de uma órbita diferente.

Há também alguns "asteróides" conhecidos nas regiões exteriores do sistema solar: 2060 Chiron (também conhecido como 95 P/Chiron) gravita entre Saturno e Urano ; a órbita do asteróide 5335 Damocles estende-se das proximidades de Marte para além de Urano; 5145 Pholus orbita de Saturno para além de Netuno.

É provável que haja muitos mais, mas essas órbitas que cruzam órbitas de planetas são instáveis e, provavelmente, serão perturbados no futuro. Provavelmente, a composição desses objetos assemelha-se mais a dos cometas ou a dos objetos do Cinturão de Kuiper que a dos asteróides comuns. Em particular, Chiron é hoje classificado como cometa.

4 Vesta foi recentemente estudado com o HST. É um asteróide particularmente interessante pelo fato de que parece ter sido diferençado em camadas, como os planetas telúricos Isso implica certa fonte de calor interna, além do calor liberado por radio-isótopos de longa vida, o que, por si só, seria insuficiente para derreter esse pequeno objeto. Há também uma gigantesca bacia de impacto tão profunda que expõe o manto sob a crosta externa de Vesta. Embora nunca sejam visíveis a olho nu, muitos asteróides são visíveis com binóculos ou pequenos telescópios.

Tabela de Asteróides

Alguns asteróides e cometas estão listados abaixo para fins de comparação. (a distância é a distância média em relação ao Sol, em milhares de quilômetros; as massas são dadas em quilogramas):

No. Nome Distância Raio Massa Descobridor Data
2062 Aten 144514 0.5 ? Helin 1976
3554 Amun 145710 ? ? Shoemaker 1986
1566 Icarus 161269 0.7 ? Baade 1949
951 Gaspra 205000 8 ? Neujmin 1916
1862 Apollo 220061 0.7 ? Reinmuth 1932
243 Ida 270000 35 ? ? 1880?
2212 Hephaistos 323884 4.4 ? Chernykh 1978
4 Vesta 353400 263 2.38e20 Olbers 1807
3 Juno 399400 123 ? Harding 1804
15 Eunomia 395500 136 ? De Gasparis 1851
1 Ceres 413900 457 1.17e21 Piazzi 1801
2 Pallas 414500 261 2.18e20 Olbers 1802
52 Europa 463300 156 ? Goldschmidt 1858
10 Hygiea 470300 215 ? De Gasparis 1849
511 Davida 475400 168 ? Dugan 1903
911 Agamemnon 778100 88 ? Reinmuth 1919
2060 Chiron 2051900 85 ? Kowal 1977

Asteróide - Atmosfera

Asteróides são objetos sem atmosfera, rochosos e metálicos, que giram ao redor do Sol e cujos tamanhos variam de alguns poucos metros até quase 1000 km (o maior deles, Ceres, tem 980 km de diâmetro).

São conhecidos dezesseis asteróides com diâmetro superior a 240 km, mas até hoje só três deles foram fotografados "de perto", permitindo a observação de detalhes.

Até hoje foi possível fotografarmos "de perto", permitindo-nos a visualização de detalhes, apenas três asteróides. A foto acima é do asteróide Ida e foi obtida pela sonda espacial Galileo, em agosto de 1993, a apenas 3.000 km de distância. É nítidamente visível o grande número de crateras na superfície de Ida, devido a impactos sofridos através dos tempos, com corpos menores. Ida tem 56 km de comprimento.

A sonda Galileo encontra-se hoje cumprindo sua função principal que é obter informações sobre Júpiter e suas luas. No caminho para Júpiter a sonda Galileo se aproximou de dois asteróides, Ida e Gaspra, e os fotografou. Essas são as mais ilustrativas fotos até hoje obtidas de asteróides.

Ida é um asteróide do tipo S, formado por silicatos ricos em metais. A maioria dos asteróides conhecidos (75%) são do tipo C, ricos em carbono.

A foto do asteróide Ida (acima), obtida pela sonda espacial Galileu, em agosto de 1993, a 3.000 km de distância, mostra o grande número de crateras na sua superfície, devido a impactos sofridos com corpos menores. Ida tem 56 km de comprimento.

As inúmeras crateras existentes na superfície da Terra, algumas com quilômetros de diâmetro, também são oriundas de colisões com asteróides.

Para reconhecermos a possibilidade da ocorrência de catástrofes provenientes dessas colisões, basta lembrar que há 65 milhões de anos o que se imagina ter sido um asteróide com 15 quilômetros de diâmetro caiu sobre a atual península de Yucatán, no México, a uma velocidade de 20 quilômetros por segundo.

A explosão e o desequilíbrio ecológico que se sucederam destruíram 70% das espécies de seres vivos que havia então, e puseram fim a 150 milhões de anos de domínio dos dinossauros sobre a Terra. No lugar do impacto abriu-se uma cratera de 170 quilômetros de extensão. Em 1908, um asteróide de aproximadamente 50 metros de diâmetro teria "explodido" no ar sobre o rio Tunguska, na Sibéria, devastando mais de 2.000 quilômetros quadrados de densa floresta.

Para um corpo celeste colidir com a Terra é necessário que ele cruze a órbita do nosso planeta. Estima-se que existam cerca de dois mil asteróides e cometas cujas órbitas cruzam a da Terra; mas deles apenas duzentos são conhecidos e constantemente monitorados. Daí se poder assegurar, com segurança, que nenhum dos objetos atualmente conhecidos cairá na Terra nos próximos 100 anos, embora não se possa afastar a possibilidade de que amanhã se descubra algum corpo celeste viajando pelo espaço diretamente em nossa direção. Mas se isso vier a acontecer, um possível impacto só viria a ocorrer daqui a algumas dezenas de anos.

O número desses corpos no sistema solar diminui muito na medida em que seus tamanhos aumentam.

Ou seja: existem muitos corpos pequenos e poucos corpos grandes. Isso faz com que a probabilidade de colisões desses asteróides de maior tamanho com nosso planeta também seja menor, não se podendo deixar de lado, porém, o fato de que devido à grande velocidade desses corpos, a queda de um deles na Terra, mesmo sendo um dos considerados “pequenos”, poderá liberar uma quantidade muito grande de energia.

Esse impacto é avaliado da seguinte maneira:

Ao colidirem com a Terra, objetos de 10 a 30 metros de diâmetro seriam capazes de liberar uma energia de 3 a 1.000 megatons, equivalente a centenas de bombas de Hiroshima (estima-se que corpos desse tamanho se choquem com a Terra em intervalos que variam de 1 a 100 anos).

Já os que têm entre 30 e 200 metros de diâmetro liberariam uma energia de 1.000 a 10.000 megatons (o intervalo das quedas varia entre 100 a 10.000 anos). O asteróie que caiu em Tunguska no início do século 20, se encontra nessa faixa de tamanho).

Objetos de 200 metros a 2 quilômetros de diâmetro liberariam uma energia de 10.000 a 100.000 megatons (freqüência de queda entre 10.000 a 1 milhão de anos. Eles seriam capazes de devastar áreas equivalentes a um continente).

Objetos de 2 a 10 quilômetros de diâmetro liberariam uma energia de 100 mil a 1 milhão de megatons (freqüência de 1 milhão a 100 milhões de anos). O asteróide que provocou a extinção dos dinossauros se encontra dentro dessa faixa de tamanho.

Objetos com mais de 10 quilômetros de diâmetro seriam capazes de extinguir a vida em nosso planeta e devem cair na Terra com uma freqüência de 100 milhões a 1 bilhão de anos.

Os asteróides estão concentrados em uma órbita cuja distância média do Sol varia de 2,17 a 3,3 unidades astronômicas (cada uma delas tem 149.597.870,691km), entre as órbitas de Marte e Júpiter, na região conhecida como Cinturão de Asteróides. Dentro dele existem faixas praticamente vazias (são as chamadas Lacunas de Kirkwood), que correspondem a zonas onde a atração gravitacional de Júpiter impede a permanência de qualquer corpo celeste.

Alguns deles, no entanto, descrevem órbitas muito excêntricas, aproximando-se periodicamente dos planetas Terra, Vênus e, provavelmente, Mercúrio. Os astrônomos também acreditam que se não fosse pela força gravitacional que o planeta gigante Júpiter exerce, os planetas internos seriam constantemente bombardeados por grandes asteróides. Sendo assim, a presença de Júpiter impede, na verdade, que Mercúrio, Vênus, Terra e Marte sofram repetidas colisões com eles.

Existem previsões de que por volta de 2030 um asteróide que está se deslocando pelo sistema solar poderá passar bem perto da Terra (a menos de 50 mil quilômetros, bem mais próximo, portando, que a Lua, cuja distância mínima do nosso planeta é de 364 mil quilômetros), e por essa razão cientistas do mundo inteiro estão monitorando seu avanço, estudando, inclusive, uma maneira de colocá-lo em nova direção.

Descoberto em 2004, e batizado com o nome de Apophis, ele tem cerca de 320 metros de largura (praticamente uma montanha viajando pelo espaço), e representa um risco relativamente pequeno. Mas como sua trajetória pode ser modificada pela gravidade terrestre, aumentando, assim. o risco de colisão, os cientistas já estão estudando a melhor forma de afastar esse perigo.

No dia 03 de julho de 2006 os jornais noticiaram que um asteróide de grandes dimensões passou perto da Terra naquela madrugada, a cerca de 435 mil quilômetros de distância da superfície terrestre. Os cientistas acreditam que o XP14 (essa a sua identificação), com 600 metros de diâmetro, esteja entre os maiores asteróides que se aproximaram do nosso planeta nos últimos anos, e prevêem que ele ainda terá mais dez encontros com a Terra neste século, embora nenhum deles represente uma ameaça.

Cientistas de vários países estão trabalhando na elaboração de um catálogo desses corpos com mais de um quilômetro de diâmetro. Geofísicos russos calcularam que, se um asteróide de dez quilômetros de diâmetro caísse na Terra, os maremotos provocados pelo impacto acabariam com todas as formas de vida no planeta.

Asteróide - Sistema Solar

Chamam-se asteróides ou pequenos planetas, a algumas dezenas de milhares de fragmentos rochosos, cujas dimensões variam de pequenos penhascos até 1.000km de diâmetro, caracterizados por uma superfície irregular e pela ausência de atmosfera.

Cerca de 95% destes corpos ocupam, um espaço compreendido entre as órbitas de Marte e de Júpiter; no entanto, alguns grupos orbitam próximos do Sol e de Mercúrio e outros afastam-se até à órbita de Saturno. Calcula-se que sua massa total seja 1/2.500 em relação à Terra, sendo comparável com Japeto, um satélite de Saturno.

As hipóteses sobre as origens dos asteróides são várias; no entanto, as mais aceitas na atualidade reduzem-se a duas:

Que os fragmentos asteróides são o resultado da destruição de um único corpo celeste

Que uma família de um limitado número de asteróides, não mais que uns 50, se formou desde a origem do sistema solar, mas que se foram multiplicando com as sucessivas e reciprocas colisões

O primeiro asteróide descoberto e também o maior é Ceres, de 1.000km de diâmetro, descoberto em 1801 por Giuseppe Piazzi, diretor do observatório astronômico de Palermo. Alguns anos mais tarde foram ainda descobertos o Palas Atenea, com um diâmetro de 530km (Olbers, 1802); Juno, com um diâmetro de 220km (Harding, 1804), e Vesta, com um diâmetro de 530km (Olbers, 1807). O grande impulso à classificação dos asteróides foi dado por Max Wolf em 1891, com a introdução da investigação sobre placas fotográficas. Hoje os asteróides classificados são mais de dois mil e existem dois grandes centros mundiais, um nos Estados Unidos, em Cincinnati (Ohio), e outro na Rússia, em S. Petersburgo, que se ocupam exclusivamente de seu estudo.

Consoante com sua posição orbital, os asteróides estão subdivididos em três grupos: o chamado cinturão principal, que ocupa 95% de todos os asteróides conhecidos e que se encontra entre as órbitas de Marte e Júpiter, exatamente entre 2,2 e 3,3 UA do Sol. Aqui, os asteróides mais interiores têm períodos orbitais de aproximadamente dois anos, os mais exteriores de seis anos. No interior deste cinto existem vácuos denominados pelos estudiosos de "lagoas de Kirkwood" (chamadas assim pelo astrônomo que as observou pela primeira vez em 1866) e nas quais não existe nenhum asteróide em órbita. Estas lagoas são causadas pela presença próxima do maior planeta do sistema solar, Júpiter, que tem um período orbital de doze anos. Quando um asteróide ocupa uma órbita que tem um período similar ao de Júpiter, é afastado pela força gravitacional deste último.

As lagoas mais relevantes encontram-se em correspondência de órbitas com períodos de 4; 4,8; 5,9 anos.

Os denominados pequenos planetas troianos, que ocupam a mesma órbita que Júpiter, precedendo-o ou seguindo-o nela. Por sua vez, estão subdivididos no chamado "grupo de Aquiles", formado por várias centenas de corpos que precede Júpiter, e no "grupo de Patrocio", um pouco menos numeroso, que segue Júpiter.

O grupo Apolo e Amor, formado por um milhar de corpos e caracterizado por órbitas muito mais elípticas, que se estendem aos planetas interiores e que, portanto, podem potencialmente entrar em colisão com a Terra. A este propósito, alguns astrônomos mantêm que, várias catástrofes do passado, como por exemplo a extinção dos dinossauros do Cretáceo-Terciário, há 65 milhões de anos, foi causada pela queda na Terra de um destes asteróides, com um diâmetro estimado de aproximadamente 10km. Os objetos do grupo Apolo e Amor, no entanto, segundo alguns estudiosos, não seriam uma derivação do grupo originário dos asteróides, mas núcleos de cometas, carecendo da componente volátil e reduzidos a orbitar entre os planetas interiores.

A composição dos asteróides é estabelecida por meio de métodos de análise indireta, graças à luz que eles refletem. Os resultados indicam que, em sua maior parte, estes corpos celestes são compostos por substâncias similares aos meteoritos, isto é, fragmentos de composição pétrea ou ferrosa que se precipitam sobre a Terra, provocando o espetacular fenômeno das estrelas cadentes e que, às vezes, conseguem ser recuperados.

Os Asteróides como o indicam alguns astrônomos, poderiam converter-se no futuro em óptimas reservas de minerais valiosos que são escassos no nosso planeta.

Portanto, poderiam ser amplamente aproveitados numa futura colonização humana do sistema solar.

Fonte: space.about.com/br.geocities.com/en.wikipedia.org/www.rnoa.rcts.pt

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